NetApp热电联产项目免费为企业数据中心降温,但投资回报率是一个移动的目标

NetApp构建了一个热电联产系统,为其数据中心提供电力和冷却,但自4年前首次安装以来,能源价格的波动极大地改变了该系统的经济性。教训:热电联产系统可能是绿色的,但回报是不可预测的。

对大多数人来说,“热电联产”一词让人联想到发电厂从发电机的“排气管”中收集低品位的废热,并将其用作建筑的空间供暖或水供暖的来源。Network Appliance利用其热电厂为其数据中心产生冷空气。

这个系统,在今天发表的这个案例研究中,使用了一种叫做吸附式制冷机的技术来实现这一点。

从热力学上讲,热电联产是非常有效的,因为废热被重新利用,发电成本部分被关闭制冷机和使用吸收装置的“免费”冷却所节省的电力所抵消。虽然一些热电联产系统使用生物质、垃圾填埋场的甲烷,甚至木屑来制造燃料,但大多数商业建筑使用的系统都依赖于燃气轮机。NetApp的发电机使用的是一种气体动力的内部combusion发动机。

问题在于,你仍然需要发电,而且发电的成本随着所用燃料的成本而变化。成本节约公式中的另一个变量是公用电成本,它随时间以及季节和时间而变化。这两个数字在热电联产系统的生命周期内都会发生显著变化,从而改变投资回报率。

以NetApp为例,它的燃料成本比最初的估计增加了两倍,大大延长了项目的投资回收期。此外,公用事业费率的变化也限制了系统运行更经济的时间。如今,NetApp只在夏季电价最高的高峰时段开启热电联产系统。

然而,即使NetApp可以在其他时间经济地运行该系统,节省的成本也不会那么大。这是因为NetApp已经使用了空气侧省煤器,这是一种空调系统设计,利用凉爽天气的外部空气温度来帮助数据中心降温。(根据PG&E的说法,如今很少有数据中心使用这样的系统,尽管它们经济且技术成熟。)这些系统比热电联产系统更便宜、更易于运行,而且根据气候的不同,可以提供数据中心所需的部分或全部冷却电源。从现在的情况来看,NetApp运行热电联产系统的时候——在最热的日子或夏天——是空气侧省煤器无法工作的时候。虽然PG&E并不反对热电联产,但一位发言人的建议是首先调查使用节能器。